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在太空中也能造光纖嗎?

也許在不久的將來,我們所使用的網絡光纖將不再是地球生產,而是直接會在太空中制造。

做這件事的公司是名為「太空制造」(Made In Space) 的公司,他們已經在這個領域進行了多年的研究,目標是建立一套成熟的太空經濟體系。

2014 年,該公司已經為國際空間站研發了第一臺可以在太空中使用的 3D 打印設備,專門用于生產高強度、高精度分子的小型航空部件。

上個月,「太空制造」又獲得了美國航天局 NASA 的 7370 萬美元投資,兩者計劃在 2022 年發射名為 Archinaut One 的小型衛星。它將攜帶一部分原材料,然后在太空中利用 3D 打印技術自行生產兩條近 10 米的太陽能電池板。

如果說,在太空中造衛星還說是為了降低進入太空的成本,那么,造光纖線就真的是看中了軌道空間的獨有環境了。

「太空制造」公司的通訊經理 Austin Jordan 表示,太空帶來的微重力環境,可以有效剔除由重力帶來的不必要雜質,從而生產出反應時間和數據吞吐量都更好的「超純氟化物(ZBLAN)」光纖產品。

和在地球上的生產流程不同,運往太空的生產設備大小和一臺微波爐差不多,以便能放入火箭內。當生產完成后,再由宇航員帶著成品一同返回地球。

目前,「太空制造」公司已經借助 Space X 的火箭發射在軌道空間站進行了 4 次試產,該公司 CEO 安德魯·拉什未來還計劃直接在軌道上建立一個生產工廠,實現更大更穩定的產量。

他相信這會開啟太空經濟的「Netscape moment(網景時刻)」—- 就像當年網景瀏覽器撼動了整個互聯網行業,并激發出新的增長領域一樣。

不過,僅僅只展示太空產品相對于地球制造的優點還不夠,我們還要將整個流程所涉及的成本考慮進去,比如火箭發射和產品回收的過程。

而安德魯·拉什之所以會選擇 ZBLAN 光纖作為「太空制造」的第一個商業項目,也是因為看到了這種產品的材料價值,以及足夠廣闊的市場前景:

「即便我們將發射和返回的成本算進來,這筆生意依舊是劃算的。我們只需要一公斤材料就能生產出數千米 ZBLAN 光纖,它們每一米的售價就超過了 100 美元。」

微重力環境還能對醫藥領域的生產帶來影響。比如說由蛋白質組成的晶體平均可以增長到 6 立方毫米,而地球上只有 0.5 立方毫米,一旦晶體長大,科學家可以分析這些晶的 3D 結構,幫助新藥研發;此外,復雜的人體器官組織在微重力影響下也不容易變形。

當人類進入太空的方式變得越來越便捷后,我們對宇宙空間的開發利用也將具備無限可能性。

題圖來源:NASA

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